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SPECIAL ISRAELVALLEY. Il y a plusieurs siècles, elle était considérée comme une langue « obscure » ; aujourd’hui, elle est devenue la langue la plus parlée en Afrique. De nombreuses personnes parlent le Swahili. I l suffit de se rendre à la Tahanat Merkazit (Gare Centrale de Tel-Aviv) de Tel-Aviv pour entendre cette merveilleuse langue.

LE PLUS. Le swahili est une langue africaine qui a été fortement influencée au fil des ans par d’autres langues telles que l’arabe, l’anglais et le portugais.

Originaire de la côte est du continent, elle fait partie de la famille bantoue, une gamme de langues parlées par les peuples bantous de la moitié sud de l’Afrique.

Aujourd’hui, avec plus de 200 millions de locuteurs, elle est l’une des dix langues les plus parlées au monde et, ces dernières années, un fort mouvement s’est développé en Afrique pour en faire la lingua franca du continent.

Le swahili tire environ 40 % de son vocabulaire directement de l’arabe, ayant été influencé pendant des siècles par les commerçants de la péninsule arabique venus sur la côte est-africaine à la recherche de nouveaux marchés.

Le peuple swahili était majoritaire dans la région, qui s’étendait de Mogadiscio, la capitale de la Somalie, à la rivière Rovuma au Mozambique, et occupait des parties du Kenya, de la Tanzanie et de l’ouest de ce qui est aujourd’hui la République démocratique du Congo (RDC).

Les contacts entre ce peuple côtier et le monde arabe et perse remontent à bien avant l’arrivée de l’Islam, au 8ème siècle.

Mais c’est plus tard, sous le joug colonial de l’Allemagne et de la Grande-Bretagne à la fin du 19e et au début du 20e siècle, qu’elle a été adoptée comme langue à utiliser dans l’administration locale et l’éducation.

« Il a commencé comme une petite langue côtière en Afrique de l’Est, qui est ensuite entrée en contact avec des commerçants venant du monde arabe et principalement du Portugal », explique à BBC World Ida Hadjivayanis, professeur et spécialiste du swahili à l’université de Londres.

Mais la langue s’est développée soudainement et c’est peut-être pour cela que les gens la considéraient comme une langue « obscure » : à cause de la vitesse à laquelle elle s’est développée grâce au commerce dans l’océan Indien et à l’esclavage », ajoute-t-il.

Une langue « facile ».

L’une des raisons de son succès en Afrique est qu’en tant que langue bantoue, elle a été rapidement adoptée par les autres peuples bantous, qui ont pu la lire et la comprendre relativement facilement parce qu’ils parlaient déjà d’autres langues de la même famille.

En fait, on dit souvent que le swahili est la langue africaine la plus facile à apprendre pour un anglophone ou un locuteur de langue romane.

C’est l’une des rares langues d’Afrique subsaharienne qui ne possède pas de ton lexical, comme l’anglais ou l’espagnol.

Il est également beaucoup plus facile à lire, car les mots sont lus comme ils sont écrits, comme en espagnol ou en italien.

De même, il peut être plus facile pour une personne parlant l’arabe d’apprendre le swahili en raison du grand nombre de mots qu’il a empruntés à l’arabe.

« Abandonner la langue des colonisateurs »

Pour la Ghanéenne Annabel Lankai, qui étudie le swahili, l’Afrique devrait « avoir quelque chose qui vient de nous et qui est pour nous ».

La salle de classe d’Annabel à l’université du Ghana, située à Accra, la capitale du pays, se trouve à quelque 4 500 kilomètres à l’ouest du lieu de naissance du swahili : les côtes du Kenya et de la Tanzanie.

Dans une interview accordée à la BBC, Annabel se souvient qu’au début, ses amis et sa famille ne comprenaient pas pourquoi elle étudiait le swahili.

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