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Lorsque Itamar Ben Gvir est entré dans son bureau de vote le matin des dernières élections, il y a 19 mois, il n’y avait presque personne pour l’accueillir.

Le candidat de HaTzionout HaDatit avait patiemment fait la queue dans une école de l’implantation de Kiryat Arba, dans le sud de la Cisjordanie, où la femme âgée qui se trouvait devant lui ne semblait pas le reconnaître. Il avait ensuite déposé son bulletin de vote, enregistré une brève déclaration vidéo pour tous les journalistes qui ne faisaient pas partie de son entourage et était remonté dans son modeste véhicule pour se rendre aux étapes suivantes de sa campagne.

À l’époque, il était un candidat marginal qui n’avait réussi à se faufiler à la Knesset, après trois tentatives infructueuses, que grâce à une fusion avec un autre législateur d’extrême droite, Bezalel Smotrich, orchestrée par le président du Likud, Benjamin Netanyahu pour éviter de gaspiller des voix.

Mais lorsque Ben Gvir s’est présenté au même bureau de vote mardi, il l’a fait dans un convoi de SUV. Il portait une cravate et un costume beaucoup plus chic que celui qu’il portait l’année dernière et était entouré de gardes du corps qui le tenaient à l’écart de la dizaine de journalistes et de photographes qui avaient attendu son arrivée.

La présence de cette équipe était justifiée. Les sondages prévoient que le parti de Ben Gvir, dont il est le numéro 2, fera des gains significatifs à la Knesset – de ses sept sièges actuels à un total de 12 à 15 sièges.

Ben Gvir se décrit comme un disciple du rabbin extrémiste et ancien député Meir Kahane, dont le parti Kach a été interdit et classé groupe terroriste en Israël et aux États-Unis. Comme feu Kahane, Ben Gvir a été condamné pour de multiples accusations de terrorisme, bien qu’il insiste également sur le fait qu’il est devenu plus modéré ces dernières années et qu’il ne partage pas les croyances du fondateur de Kach.

Ben Gvir a passé la matinée à se rendre dans certaines des villes du sud qu’il avait visitées le jour de l’élection précédente – des endroits qui ont longtemps été des bastions d’autres partis de droite. Mais la présence de foules qui l’ont acclamé mardi témoignent du glissement vers l’extrême droite au sein de l’électorat israélien.

C’est ce qui a conduit Netanyahu et les dirigeants des deux partis ultra-orthodoxes à implorer la loyauté de leurs bases électorales à l’approche des élections, en insistant sur le fait que Ben Gvir recevrait un poste ministériel quel que soit le nombre de sièges remportés par son parti. En revanche, l’année dernière, Netanyahu a même encouragé les électeurs hésitants à voter pour HaTzionout HaDatit afin de s’assurer que le parti d’extrême droite franchisse le seuil.

Mais le message de la campagne de Ben Gvir – axé sur l’application d’une politique de fer contre les Palestiniens et les Arabes israéliens dits « déloyaux », sur l’application de la peine de mort pour les terroristes et sur l’amélioration du sentiment de sécurité des Israéliens en général – a trouvé un écho dans un pays où de nombreux citoyens estiment que les politiques plus nuancées des autres partis n’ont pas été à la hauteur.

A Kiryat Malachi mardi, son second arrêt pour cette journée électorale, Ben Gvir est arrivé à un bureau de vote sous les chants de plusieurs dizaines de garçons ultra-orthodoxes de l’école primaire : « Hé ho, regardez qui arrive, le prochain Premier ministre [d’Israël] ».

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